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1805년 4월 6일 베토벤은 교향곡 3번이 비엔나의 아나빈 극장에서 초연되기 전날 밤을 기념했다. 베토벤은 지휘를 위한 첫 번째 콘서트를 앞두고 큰 긴장감을 느꼈다. 영웅은 그의 생애에서 가장 위대한 작품이었기 때문에 베토벤의 기대는 매우 높았다. 그러나 다음날 공연이 끝난 후 교향곡에 대한 반응은 시큰둥했다. 이 공연과 관련해 라이프치히의 알제미네 음악 신문은 너무 어렵고 낯설고 길다. 전체적으로 밝고 투명하고 통일되어야 할 것이다. 서민들이 즐기기에는 무리가 있다고 말했다. 그러나 베토벤은 실망하지 않았고, 단 한 개의 부분도 고치지 않았다. 그러나 곡의 길이가 위태로웠던 모양이다. 그도 그럴 것이, 이 곡을 연주하는 데는 약 1시간이 걸리기 때문에, 전통적인 교향곡보다 거의 두 배나 긴 시간이 필요하기 때문이다. 베토벤은 또한 교향곡이 매우 길기 때문에 콘서트 내내 연주하는 것이 좋겠다는 자신의 의견을 후기 출판물에서 나타내었다. 그는 또한 다음과 같이 말했다. 비록 이 곡을 연주하는 데는 거의 한 시간이 걸리지만, 곧 전혀 길지 않을 날이 올 것이다.


베토벤은 훗날 대명사라 불리는 제5교향곡과 교향곡의 완결이라는 찬사를 받았던 제9교향곡인 제9교향곡을 작곡했음에도 불구하고 왜 영웅의 교향곡에 더 애착을 느꼈을까. 이 곡으로 베토벤이 모차르트와 하이든의 영향에서 완전히 벗어난 것은 음악적인 이유가 없다. 그것은 연구자의 판단이기 때문이 아니라 연구자의 판단이기 때문이다. 베토벤은 평생의 영웅이라는 주제를 가장 포괄적으로 구현한 곡인 반면, 그 정도의 걸작임에 틀림없기 때문에 영웅교향곡에 특별한 애정을 가졌을 것이다. 실제로 그는 많은 노래에서 영웅들을 끌어냈다. 그의 영웅은 자신의 비참한 운명과 싸워야 하는 마음 속의 영웅이었고, 원하는 인간의 자유를 보장하고 평등을 이룰 역사 속의 영웅이었으며, 인류를 구할 신화 속의 영웅이었다. 3종류의 영웅을 포괄적으로 그린 것은 물론 영웅의 죽음과 부활, 그리고 세계 구원의 삼차원적인 노래까지, 귀머거리 음악가 베토벤의 운명을 향한 뜨거운 외침이었다.

베토벤은 종종 음악의 성자라고 불리지만, 나는 그를 음악의 영웅이라고 부르고 싶다. 베토벤의 삶은 영웅의 삶에 걸맞기 때문이다. 영웅은 아킬레스, 오디세우스, 알렉산더, 나폴레옹과 같은 전쟁영웅을 쉽게 떠올릴 수 있지만, 나라를 세운 건국영웅, 종교지도자나 성인과 같은 종교영웅, 인류문화를 극적으로 발전시킨 문화영웅도 포함될 수 있다. 신화 속의 영웅들은 일반적으로 신의 탄생에서 출발하여, 시련을 극복하고 세상을 구해야 한다는 소명으로 훈련을 시작하며, 문제를 해결하기 위해 집단으로 돌아가 강한 인상을 남기고 비상한 죽음을 맞이한다. 이 신화 속의 영웅의 인생 스토리는 그대로 현실의 영웅에게는 적용되지 않겠지만, 영웅의 삶은 비슷한 삶의 궤적을 그릴 때 더욱 깊이 새겨진다.

음악의 영웅들은 어린 시절부터 평범한 사람들의 상상을 뛰어넘는 놀라운 능력을 발휘한다. 모차르트가 여섯 살 때 이미 대중 앞에서 공연했다는 것은 유명하다. 모차르트보다 못한 것 같지만, 베토벤의 어렸을 때의 능력도 특별한 것이었다. 루트비히 반 베토벤은 1770년 12월 17일 독일 본에서 가난한 음악가의 아들로 태어났다. 베토벤은 힘든 어린 시절을 보냈다. 할아버지의 뒤를 이어 베토벤의 아버지는 궁정음악가가 되었지만 그의 실력은 그다지 뛰어나지 않았다.


그는 아들을 통해 자신의 음악적 소망을 실현하고 싶었다. 아버지는 아들이 신동이라고 주장하기 위해 나이를 속이기까지 했다. 베토벤은 그가 40살이 될 때까지 1772년에 태어난 것으로 착각했다. 1778년, 8살 때, 그는 처음으로 대중 앞에서 콘서트를 열었는데, 주최자들은 그의 6살 난 그의 아들이 궁정 음악가 테너 요한 베토벤의 아들이 피아노 협주곡과 3인조를 연주한다고 비난했다. 콘서트의 성패는 상세하지 않지만, 여덟 살 때 이미 피아노 협주곡을 다룰 수 있는 능력을 가졌다는 것은 놀라운 일이다.

물론 어린 시절에 특별한 능력을 가졌다는 것은 그의 삶이 탄탄하다는 것을 의미하지는 않았다. 그 시련은 어릴 때부터 시작되었다. 아버지는 술주정뱅이였고 어머니는 나약했기 때문에 장남 베토벤의 어린 시절은 눈물겨운 고난 그 자체였다. 모차르트보다 유명한 음악가로 아이를 키우고 싶다는 아버지의 음악교육은 가혹했다. 아버지는 베토벤이 네 살 때 그의 삶을 떠나지 못하게 하거나, 바이올린을 주고 방에 가두었다. 아버지에게 반항적이었다면 음악을 끔찍하게 싫어할 수도 있었다. 다행히 베토벤은 음악에 대한 그의 초기 노출을 즐겼다. 그러나 이 아버지의 교육 때문에 학교 생활에 쉽게 적응하지 못하고 음악에서만 행복할 수 있었다. 열한 살에 그는 연극 관현악단의 일원이 되었고, 열세 살에 오르간 연주자가 되었다. 열다섯 살 때 동생들의 생계를 위해 피아노 레슨 등을 통해 돈을 벌어야 했다.


어머니는 1787년에 폐병으로 돌아가셨다. 베토벤에게는 큰 충격이었지만, 그가 더욱 성숙해지는 계기가 되기도 했다. 어머니를 잃으면서 그는 죽음의 의미와 삶의 유한성, 그리고 구원의 문제에 대해 깊이 생각했다. 나중에 죽음을 모르는 불쌍한 사람! 나는 이미 열다섯 살에 죽음을 알았고 그는 이때 정신적으로 성장했다.

베토벤의 작곡 생활은 13세 때 드레스러의 테마에 의한 피아노의 9가지 변주곡 중 첫 출판으로 시작된다. 천재라 해도 소명의식 없이 평범한 사람으로 성장할 수 있다. 소명의식을 길러주는 사람은 대개 스승이다. 젊었을 때 강한 소명의식을 일깨워 주는 스승이 있어야 천재는 자신의 재능에 자부심을 갖고 더욱 성실해질 수 있다. 베토벤에게 소명감을 준 선생님은 크리스찬 고틀로프 네프였다. 네푸는 베토벤에게 음악의 중요성과 기술뿐 아니라 그가 연구한 철학을 바탕으로 한 인간의 정신세계도 가르쳐 주었다. 특히 모차르트와 하이든을 만나게 해 베토벤의 음악적 삶에 강력한 엔진을 더했다.

1787년 베토벤은 비엔나로 가서 모차르트를 만났다. 당시 31세의 모차르트는 전성기였다. 베토벤은 피아노를 아주 능숙하게 연주했지만 모차르트는 냉담한 반응을 보였다. 베토벤이 즉흥적인 테마를 요구하자 모차르트는 작곡을 하면서 돈 조반니의 주제 일부를 들려주었다. 모차르트는 베토벤의 즉흥 연주를 들으면서 소리쳤다. 이 젊은이를 잘 지켜봐. 곧 이 젊은이가 세상을 향해 천둥을 칠 날이 올 것이다. 베토벤은 이미 음악과 협연하고 있었지만, 모차르트와의 만남 때문에 음악에 대한 그의 집중력은 더욱 집요해졌다.

길을 찾는 영웅은 본격적으로 길을 떠난다 1792년 11월, 22세의 베토벤은 당시 음악의 도시였던 비엔나에 정착했다. 모차르트가 천재 음악가였던 비엔나에서 베토벤은 모차르트를 능가하는 위대한 음악의 세계를 펼쳐보기를 원했다. 그는 음악 공부뿐만 아니라 생활도 철저했다. 그는 하이든, 요한 침례교 훈크, 요한 게오르크 알브레흐스버거, 안토니오 살리에리, 에마뉘엘 알로이스 뷔르스터를 스승으로 삼아 다양한 장르의 음악을 탐구했다. 가난했던 초기에는 많은 작품을 쓰지 못했지만 지금은 어떤 걸작이라도 쓸 수 있는 종합적 능력을 갖추고 있다. 베토벤은 1796년에 이것을 그의 공책에 썼다. 아무리 몸이 작아도 내 영혼이 이기게 하지 마라! 스물다섯! 나는 이제 25살이다. 그는 인간으로서의 모든 능력을 보여줄 수 있을 만큼 나이가 들었다. 그는 사실 26살이었다.

그러나 사실 그 시련은 코앞에 닥쳤다. 1796년에서 1800년 사이에 베토벤은 점차 청력을 잃고 있었다. 뮤지컬 영웅 지망생에게 음악은 사라졌다. 그의 삶이 끝나가고 있다는 것을 알게 될까 봐 베토벤은 여러 해 동안 아무에게도 이 사실을 말하지 않았다. 1801년이 되어서야 그는 두 친구인 베겔러 박사와 아만다 목사에게 고백했다. 그는 베젤러에게 편지를 보냈는데 내가 얼마나 내 존재를 저주했는지 몰라! 플루타르코스는 나를 절망으로 이끌었다. 그러나 가능하다면 이 끔찍한 운명과 싸우고 싶다. 이 시련은 그 어떤 것보다도 더했다. 청력을 잃고도 훌륭한 음악가가 될 수 있다는 말인가.

그 시련은 베토벤을 영웅이라는 주제에 더 끌리게 만들었을지도 모른다. 이 병을 앓고 있던 세상 사람들은 영웅의 힘에 의해 일어설 수 있다는 꿈을 꾸었다. 꿈속에서 그의 시대의 영웅은 나폴레옹 보나파르트였다. 그의 견해로 볼 때 나폴레옹은 폭군을 물리치고 시민 대변인이자 평화의 전도사로서 인권을 회복할 공화주의자였다. 나폴레옹을 생각하면서 베토벤은 교향곡을 작곡하고 보나파르트라는 제목을 붙였다. 그러나 1804년 12월 나폴레옹이 왕위에 올랐다는 소식을 듣고 베토벤은 나폴레옹에 대한 공물의 일부를 찢어버렸다. 나폴레옹은 영웅이 아니었다. 그는 그저 권력에 집착하는 평범한 남자였다.베토벤은 나락으로 떨어지는 것 같았다. 오직 그의 마음에 충실할 뿐, 그는 그의 생애에서 가장 위대한 걸작을 나폴레옹의 작품보다 더 위대한 칭호를 주었다. 이처럼 영웅의 노래는 우리에게 전해져 왔다.

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